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清源创投:硅谷深度科技创业公司的机会到底何在?

本文来源于中国网 2017-05-17 10:17:00 我要评论(0
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五年前,大概没人能预料到,如今走在硅谷路上,一块广告牌砸下来能砸中好几个AI行业的从业者。

截至2017年第一季度,全球人工智能公司数量已经达到了1765家。虽说都挂着人工智能的名字,它们的方向却不一而足,有的是提升整体效率,有的则是与传统行业结合带来巨大变革——自动驾驶与企业软件就是其中非常火热的两个行业。

从传感器到高清地图,再到利用深度学习技术进行开发的驾驶系统,自动驾驶行业的创业企业已经吸引了全世界的注意力。而有了人工智能之后,企业软件的旧有格局也已然被打破,正在迎来多方面的变革。

然而在多如过江之鲫的创业公司里,哪些能够真正在行业里站稳脚跟?又有哪些会因为策略的失误而无法走得太远?记者采访了硅谷一线深度科技基金清源创投管理合伙人王金林博士,和他聊了聊在今年这些热门科技行业内,创业公司有哪些机会。

自动驾驶:车厂会笑到最后?

是的,在这位在硅谷有着多年技术及商业经验的投资人看来,自动驾驶领域里,拥有最深护城河的还是那些对于制造车辆有着丰富经验的车厂。

“未来无人车的格局会跟现在的汽车行业很像,群雄并起,但是基本上都会是有一定积累的车厂。”王金林说道。比如刚刚大手笔收购了ArgoAI的福特,以及北汽投资Lucid Motors,这些资深玩家们并不准备在自动驾驶的路上掉队,而是希望让科技成为他们新的引擎。

但这并不意味着创业公司就该乖乖撤出战场。事实上,正是因为自动驾驶行业如今没有一个既定的“最优技术解决方案”,在商业模式上也颇需要一番探索,创业公司才有着层出不穷的机会。在王金林看来,这样的机会主要存在于两方面。

首先,自动驾驶是一个非常需要整合资源的行业,和车厂或科技巨头直接竞争并不太现实。从如今的技术发展程度看来,创业者们作为技术提供方、给企业提供成套的解决方案,可能会有更多机会。

“只要有真正的disruptive technology(颠覆性科技),一个创业公司也可以做出很好的端到端的解决方案。”王金林说道。如今市面上的一些开放的人工智能第三方模块、让AI创业者更好地写代码的工具等等,都给这些人数有限的创业公司铺平了道路。

这样的颠覆性技术有不少,激光雷达和高精度地图都属于其中之一——未来每一辆在路上奔驰的自动驾驶汽车可能都会需要它们。比如王金林和他的团队此前投资的Civil Maps,这家公司利用人工智能技术及基于本地汽车的位置处理技术,可以从汽车内部传感器收集数据,最终搭建出高清智能3D地图,供自动驾驶汽车使用。据悉,Civil Maps去年拿到了由Motus Ventures领投的660万美元种子轮投资,其他投资方还包括美国汽车巨头福特。

不过就算是以技术发—的创业公司,也要面临在数据上的挑战。要知道,从2009年开始,Google无人车已经积累了超过300万公里的驾驶距离,相当于一个人300年的驾驶经验和大量的驾驶数据,未来可以利用这些数据做更好的模拟。这样的差距,是许多创业公司与巨头之间最大的鸿沟。

其次,虽然Google在任意应用场景的自动驾驶技术方面已经走得很远,但是创业公司仍旧有机会——他们可以通过深入一个独特的应用场景或专注一个细分领域,来获取竞争优势。

要知道,虽然Google无人车积累了许多驾驶经验,但是基本都是在城市道路上,也没有寒冷环境中测试过。而在较为封闭、简单的特殊应用场景里,创业公司和大公司几乎是站在同一个起跑线上。

比如利用深度学习技术做无人驾驶系统的plus.ai。在加州拥有上路测试牌照的自动驾驶公司中,这是除了巨头以外不到10家创业公司中的一家。创始人David Liu在腾讯科技的一次采访中透露,他们就从细分领域入手,首个发展方向是货车物流,如今已经和两家OEM厂商敲定了战略合作。而就算此后有巨头加入竞争,仍旧需要继续积累在这些场景的驾驶经验及数据,像plus.ai这样的企业也会拥有属于自己的数据护城河。

企业软件,智能化时代真正到来?

人工智能带来的另一个巨大改变,在于企业技术及应用(Enterprise Technology and Applications)。就在上个月底,Greylock Partners的合伙人Jerry Chen发布了一篇文章,认为人工智能可能会变成企业软件新的护城河,并且很可能成为“防御性极强的商业模式”。

在旧有的商业形态中,有着各种各样的护城河,包括规模扩大带来的优势、网络效应、高转换成本、技术优势、品牌忠诚度等等。这些护城河们有时独立出现,有时搭伴儿出现,比如亚马逊的AWS(Amazon Web Services)服务,就既具有规模效应,又具有网络效应。

而随着种种新技术的出现,过去的这些护城河面临着种种挑战。深度科技能够完全改变游戏规则,比如以Salesforce为例的SaaS(软件即服务)公司就颠覆了Oracle提供的预装软件服务。新技术几乎是在从完全不同的维度上颠覆着过去的行业领先企业,如果这些企业不能把握新的技术优势、尤其是深度科技,可能很难继续领跑行业。

以人工智能为核心的智能系统也正是在此时站在了舞台中央。

“人工智能会完全改变、甚至重写过去的Systems of Engagement(参与系统)和Systems of Record(记录系统),在销售、市场营销、客户体验等等每一个方向上都带来新的机会。”王金林说道。

上图中,参与系统意味着公司与消费者发生交互的部分,包括对话、网页端及移动端的体验等等。记录系统则是指客户关系管理系统、人力资源管理系统、企业资源规划系统、IT服务管理系统等企业内部的管理系统。

而Systems of Intelligence(人工智能系统)与这两个过去的传统系统叠加和交互,能够带来许多新的商业机会。

比如Buddy AI,这个公司通过人工智能技术彻底颠覆了传统的客服流程。他们的技术能在客户的历史数据上自动构建出知识层面的理解,从而与上图里的“chat”(对话)部分整合。通过Buddy AI智能系统,公司的客服可以即时、精准地回答客户问题,还能24小时在线。这样一来,公司在客服方面的运营成本能大大降低,也意味着传统的业务流程可以“自动化”。更重要的是,终端用户体验因此变得更好了。

再比如商业软件公司Auryc,则是瞄准了客户参与(Customer Engagement Management)数百亿美元的市场缺乏有效的全局平台,以及其中缺少的智能驱动。该公司利用云计算、机器学习以及深度学习的方法帮助其客户自动分析识别问题,提供预警,并以极低的成本实施个性化产品和服务,从而最终提升企业的营收、效益及品牌形象。

如今,可以看到全球的企业都在利用各种技术提高效率、降低成本。不过在他们使用技术的同时,技术也会对公司架构产生一些影响,甚至让它会发生不小的改变。比如,“未来的市场营销部分将会越来越自动化,甚至直接并入销售部门。”王金林说道。

今年3月份,可口可乐就宣布了一个惊人的消息,彻底取消CMO(首席营销官)这个设立了24年的职位,由首席增长官来负责市场营销、消费者、商业战略领导、战略规划等业务,把市场营销与公司其他部门更加紧密结合,以获得业绩增长的目标。上个世纪90年代开始,可口可乐就把数字化营销玩得很溜,而它今年此举,很可能意味着传统企业组织架构在数字时代都将要面临调整与重组。

人工智能也许正在改变一切,投资人们怎么看?

“互联网教父”凯文·凯利曾经预言过,未来人工智能会像电一样,无处不在,改变各行各业。从如今人工智能创业企业的发展方向来看,这个未来并不遥远——它改变了人们的互联网体验、带来了新的医疗方式与出行方式,以后还可能会夺走许多人的工作。

不过,如今的人工智能创业企业数量远超区块链、企业软件等分类,多达1300多家,在这浩如烟海的创业项目里,想要找到真正拥有顶尖技术与优秀商业模式的项目,并没有那么容易。

“技术可以成为关键壁垒,但市场愿意为其产品和服务买单永远是企业存在的基础。对于一家AI公司来说, 除了其人工智能技术的先进性之外,这家公司的市场前景、团队架构、商业模式等等同样需要认真考察。”王金林如是看待对AI领域的投资 。

从人工智能这个例子就可以看出,对于投资人,尤其是深度科技方向的投资人来说,往往既要有对深度科技的热情,也要有审慎的态度以及对于深度科技的深入了解与清醒认识——而后者,往往需要深厚的行业积累。以王金林为例,他在上个世纪90年代毕业于清华,此后赴美留学并在Oracle、Yahoo等硅谷大公司负责技术开发及管理。2014年,他担任COO及CTO的Answers以近10亿美金的价格被一家美国著名PE机构收购。在Answers,他负责过七家公司的并购及整合,除了科技背景以外,对于资本层面的运作也非常熟悉。

“多年的技术和管理经验以及投资与收购实战体会带来的,就是一种‘pattern matching’(模式匹配)的能力。”王金林说道。这意味着他过去成功的投资经验,可以拆分成各种成功的要素,比如创始团队对市场机遇大小的把握、对技术的理解和创始团队的合理架构等等。这些经验在他评估创业企业时能起到很大帮助。

王金林也是清源创投的前身清华企业家协会天使基金的管理合伙人。该基金投资的项目数量过150个,其中有6家成功退出,分别被百度、Google、Dropbox 、Facebook等巨头收购,估值超过一亿美金的公司也超过7个,激光雷达行业的领先创业企业QuanergySystems和视频会议系统Zoom均跨入独角兽行列。

最近,他和另外两位清华背景的硅谷资深投资人邵旭辉、金学成及其他硅谷投资人共同创立了清源创投。邵旭辉曾是雅虎广告及大数据平台的工程副总裁,金学成则是生物医药领域的专家、硅谷连续的成功创业者。在过往投资的基础上,这三位合伙人希望继续利用他们技术及商业上的经验,来挖掘并帮助优秀的硅谷深度科技项目。

据悉,清源创投的主要投资方向为人工智能、企业技术及应用,和生物医药,支持创业团队从第一张支票到A轮融资。基金发布后,吸引了不少对于中美跨境未来有信心的投资人加入,其中就包括Palantir的产品副总裁Eric Rosenblum,他如今是清源创投的Venture Partner(投资合伙人)。

王金林向记者透露,清源创投会与其他清华系资本合作,共同形成一个围绕着清华、华人群体的投资网络,以便更加深入地帮助硅谷的优秀科技创业者。

(编辑:yanqi)
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